West Virginia i la seva naturalesa salvatge

(text publicat el 20/05/2012 a www.lavanguardia.com)

Capioli a Charleston, capital de West Virginia

Lynchburg, Virginia .- He de reconèixer que vaig arribar a l’estat de West Virginia una mica espantat. La seva particular geografia -quasi amagada darrera la formació muntanyosa dels Apalatxes- en conjunt amb una economia de tradició minera i poblacions que difícilment passen dels 50 mil habitants, li donen fama de “salvatge”. I, evidentment, el terme no només es refereix als abundants i generosos espais naturals. Però, tal com acostuma a passar, en realitat no n’hi ha per tant. De fet, el tòpic també diu que tothom qui marxa de l’estat a la recerca de feina (prou escassa a West Virginia), hi acaba tornant quan arriba el moment de la jubilació. L’espectacularitat de la natura en conjunt amb uns preus força assequibles la fan un magnífic lloc on retirar-se a gaudir dels capvespres des de la porxada de casa.

Wikipedia Facts: WEST VIRGINIA

-Resultats 2008: Obama/Biden: 42,60% – McCain/Palin: 55,72%
-El 41è estat en superfície: 62.755 Km2 (1,95 “Catalunyes”)
-El 37è estat en població: 1.859.815 habitants a 2010 (0,25 “Catalunyes”)
-El 27è estat en densitat de població: 29 h/Km2 (Catalunya: 233 h/Km2)
-Una pel·lícula: Pocahontas
-Tòpic: L’estat de les muntanyes – Salvatge i bonic

La primera parada, arribant per l’oest des de l’estat de Kentucky, va ser Charleston. Allí un capitoli folrat de paper d’or deixa ben clar que un es troba a la capital de l’estat -alhora que a la població amb més habitants-. A les seves rodalies és fàcil veure grans explotacions mineres dedicades a l’extracció de carbó, el principal recurs industrial de l’estat i responsable de gairebé tota la producció energètica de la zona. Però cal anar amb compte, perquè sembla ser que més sovint del que un desitjaria la matèria primera no és tractada com caldria. No és massa bon senyal que arqueòlegs dedicats a estudiar els jaciments històrics que, de tant en tant, es troben a les mines, et recomanin no beure aigua de l’aixeta.

'New River Gorge Bridge' a West Virginia, el tercer pont d'arc simple més gran del món

Com comprendreu, calia anar a buscar la natura per a la qual l’estat és conegut. Direcció sud, i passant pel tercer pont d’arc simple més gran del món, es troben alguns petits però sempre interessants parcs estatals. Amb menor protecció que els parcs nacionals, serveixen d’espai d’esbarjo per a aficionats a les activitats a l’aire lliure com la pesca o les excursions en canoa. De fet, la gran majoria acostumen a tenir un modest terreny d’acampada a bon preu on poder-hi passar uns dies. Seguint els Apalatxes cap al nord, la visita al parc de les “Blackwater Falls”és més que recomanable: grans cascades naturals, vistes espectaculars, bones instal·lacions (amb senyal WiFi), esquí de muntanya a l’hivern i excursions refrescants a l’estiu.

Mentrestant, a la campanya presidencial cap a la Casa Blanca es segueix debatent sobre els efectes de la declaració d’Obama a favor dels matrimonis homosexuals. De moment sembla que les enquestes no acaben de mostrar cap canvi dràstic i segueix havent-hi opinions de tota mena. Tot depèn del canal de ràdio que un sintonitza entre parc i parc. Qui sí ha fet un anunci a destacar és Ron Paul, que deixarà de fer campanya activa als estats que encara han de celebrar les primàries (sembla ser que per falta de recursos econòmics). Però contràriament al que alguns mitjans han difós, Paul no ha abandonat la cursa a la nominació republicana sinó que segueix a la recerca de delegats que li proporcionin un paper destacat a la convenció d’agost a Tampa.

'Blackwater Falls' a West Virginia

Si l’inici de la ruta per l’estat va ser per zones mineres i industrials i va seguir per espais naturals, el final va estar reservat a la història amb una breu visita al que queda dempeus de Harpers Ferry. La població, situada a l’extrem nord-est de l’estat, va ser un punt estratègic clau durant la guerra civil americana així com per a l’expansió cap a l’oest del ferrocarril. West Virginia es va separar de Virginia arran del conflicte armat, afegint-se als unionistes del nord, quedant Harpers Ferry al límit entre els dos bàndols. Tant és així que va canviar de mans fins a vuit vegades. Per a mi, creuar la línia una sola vegada serà suficient per passar a visitar l’estat de Virginia abans d’arribar a la capital de la nació.

Dunes, ‘speedways’, i talladores de gespa

(text publicat el 07/05/2012 a www.lavanguardia.com)

'International Motor Speedway" a Indianapolis, Indiana

Louisville, Kentucky .- “Així que el proper estat on vas és Indiana… és ple de cadenes de ‘Fast Food’ i poca cosa més!”. Els comentaris de la gent d’altres estats sempre és inspirador i, de vegades, fins i tot l’encerten. Potser suggestionat per aquestes paraules és cert que en vaig veure un munt, però probablement no més que en altres llocs. A més, vaig tenir ocasió de visitar llocs prou mítics com l’Indianapolis Speedway o l’estadi on enguany es va celebrar la Super Bowl. Què caram! Si fins i tot tenen un parc nacional, cosa que no tots poden dir.

Wikipedia Facts: INDIANA

-Resultats 2008: Obama/Biden: 49,95% – McCain/Palin: 48,91%
-El 38è estat en superfície: 94.321 Km2 (2,94 “Catalunyes”)
-El 15è estat en població: 6.483.802 habitants a 2010 (0,86 “Catalunyes”)
-El 16è estat en densitat de població: 69,79 h/Km2 (Catalunya: 233 h/Km2)
-Una pel·lícula: American Teen / In and Out
-Tòpic: On es creuen les carreteres d’Amèrica

Indianapolis és -aquest cop sí- la ciutat més poblada i alhora la capital de l’estat. Mirant el mapa de la zona és fàcil d’entendre el sobrenom “d’encreuament de carreteres” ja que moltes semblen creuar-la, però no és aquest el principal motiu pel qual el nom de la ciutat està tan lligat al món del motor. Al suburbi de ‘Speedway’ hi ha el famós circuit de carreres, considerat el primer d’aquestes característiques als EUA, inaugurat al 1909 i amb capacitat per a més de 400.000 espectadors (el més gran del món). És ben coneguda la iarda de totxana (91,44cm) que marca el punt d’inici i final de les carreres, herència del circuit original fet quan l’asfalt no era una solució habitual. En tot cas la cultura del motor s’hi respira a cada cantonada i és especialment recomanable la visita (per només cinc dòlars) al museu i “Hall of Fame”,on hi ha exposats un bon nombre de cotxes guanyadors de les ’500 milles d’Indianapolis’ de totes les èpoques.

'Indiana Dunes National Lakeshore' a la vora del llac Michigan, Indiana

El parc al qual feia referència està situat al nord, a la vora del llac Michigan, i va ser declarat parc nacional al 1966 per tal de preservar les particulars dunes de sorra que formen el paisatge. De fet, la presència d’indústries de grans dimensions -com acereries i ports de càrrega- és ben visible i ajuden a entendre la necessitat de preservar el patrimoni natural. La proximitat amb la ciutat de Chicago tampoc hi ajuda (a una hora de distància per carretera) i les autopistes i línies de ferrocarril que rodegen el parc tenen un alt volum de trànsit. Però només cal prendre carreteres secundàries en direcció sud per tornar a estar rodejat de camps i boscos en màxima esplendor gràcies a la primavera. Les recents pluges a la zona han afavorit el ràpid creixement d’herbes, i les talladores de gespa semblaven presents en cada jardí al creuar les poblacions. Crec que en vaig comptar fins a vuit pel camí que em va dur fins als afores de la població de Columbus, on vaig passar l’última nit en una casa rodejada de camps (i bestioles de tota mena) abans de passar a l’estat de Kentucky.

Important setmana a la campanya electoral, o no tant. Tot i que possiblement passarà desapercebut per a molts, aquest cap de setmana un esdeveniment ha acabat amb la nominació d’un candidat a la presidència dels Estats Units. Evidentment no es tracta ni d’Obama ni de Romney sinó del representant del Partit Llibertari, que s’ha decidit a la convenció del partit a Nevada. El vencedor de la convenció -amb un 70% dels vots- ha estatGary Johnson, ex-governador de New Mexico. Sí, als EUA no només hi ha dos partits tot i que ho pugui semblar. El particular sistema que dóna tots els vots electorals d’un estat només al guanyador fa pràcticament impossible la victòria dels candidats d’altres partits, però no per això deixen d’existir. Actualment el més important dels coneguts com a ‘tercers partits’ és el Llibertari (del qual Ron Paul en va ser candidat en el passat) i, si aconsegueixen prou suports, el seu candidat podria estar present en els debats presidencials que es celebraran durant el mes d’octubre. Si ho aconsegueixen (les barreres d’accés són força altes), podran tenir veu en els debats i una oportunitat d’or per fer arribar les seves idees a la població estatunidenca i amb una mica de sort a la resta del món. Tot això, sabent que les possibilitats reals d’arribar a ocupar la Casa Blanca tendeixen al zero.

Superant la ficció a la terra d’Abraham Lincoln

(text publicat el 29/04/2012 a www.lavanguardia.com)

"Skyline" de Chicago, Illinois

Indianapolis, Indiana .- Anar directament a visitar una presó potser no és la manera més convencional d’iniciar una ruta turística. Per a mi però, va ser la millor introducció a la ciutat que trenta anys abans va ser l’escenari de la pel·lícula que m’acabaria servint de guia per organitzar la visita. De la mateixa manera que a l’inici de “The Blues Brothers” quan en Jake sortia de la presó de Joliet (ara en desús) camí de Chicago, jo vaig enfilar l’autopista amb ganes de“re-visitar” la ciutat que tantes vegades he gaudit, necessàriament, a la petita pantalla. El problema és que encara no era del tot conscient que estava fent uns vint o trenta anys tard. La memòria i la imaginació van haver de treballar de valent per recrear allò que el transcurs dels anys, inevitablement, havia canviat en la que és la tercera ciutat més important del país.

Wikipedia Facts: ILLINOIS

-Resultats 2008: Obama/Biden: 61,92% – McCain/Palin: 36,78%
-El 25è estat en superfície: 149.998 Km2 (4,67 “Catalunyes”)
-El 5è estat en població: 12.830.632 habitants a 2010 (1,71 “Catalunyes”)
-El 12è estat en densitat de població: 86,27 habitants per Km2 (Catalunya: 233 h/Km2)
-Una pel·lícula: The Blues Brothers – Halloween
-Tòpic: L’estat de Lincoln i del blat de moro

Per sort l’itinerari cinèfil em va portar tant pels espais més cèntrics i turístics com per àrees de la ciutat en les quals difícilment m’hagués plantejat parar de no ser per l’excusa del film. Des dels famosos gratacels del centre i el “Loop”, fins a barris de població bàsicament negra amb visita inclosa a l’església baptista on se suposava que havia de “veure la llum” al ritme de James Brown. Les meves cansades cames testimoniaven cada vespre les llargues caminades fetes pels diferents barris. Aquesta és una de les poques ciutats als EUA que compta amb un sistema de transport públic en condicions i, per tant, calia deixar el cotxe aparcat per agafar l’“L”, el característic sistema elevat de trens que connecta els barris amb el centre.

"L", els trens elevats de Chicago

Però Chicago també és ben coneguda per les seves acadèmies i companyies còmiques, especialment enfocades en el difícil art de la improvisació. De la famosa acadèmia “Second City” n’han sortit, entre molts d’altres, actors de renom com Steve Carell, Stephen Colbert, Rick Moranis, Bill Murray, Harold Ramis, Tina Fey, Mike Myers… o els nostres protagonistes Dan Aykroyd i John Belushi. És curiós veure com molts d’ells han continuat la relació un cop fora l’acadèmia creant sinèrgies en els diferents sectors del “show busines” americà. A més, la casualitat va voler aquest cop que durant aquells dies s’estigués celebrant el 15è festival de la improvisació de Chicago, cosa que em va permetre gaudir (al mateix “Second City”) d’un dels millors exercicis d’improvisació als que he assistit mai.

També estan ben enfeinats aquests dies a les oficines centrals de la campanya per a la reelecció de Barack Obama situades a Chicago. I es que és aquí on va desenvolupar la seva carrera després d’estudiar a les universitats de Columbia i Harvard, fins a convertir-se en senador per a l’estat d’Illinois i finalment president dels Estats Units d’Amèrica. Ara però, tots els esforços van encaminats a preparar la campanya que, amb tota seguretat, l’enfrontarà a Mitt Romney per a defensar la presidència. Les clares i poc sorprenents victòries de Romney a les últimes primàries celebrades han precipitat l’anunci de retirada en els propers dies de Newt Gringrich, l’únic candidat que l’impedia assegurar-se al 100% la nominació. Tot i que tècnicament Ron Paul encara continua la cursa, ja ningú no qüestiona la nominació de Romney. Tant és així que els mateixos responsables per a la re-elecció d’Obama han anunciat que ja estan a punt per iniciar la campanya per a les eleccions generals de novembre.

Bust d'Abraham Lincoln a l'entrada de la tomba a Springfield, Illinois

L’estat però, no només és Chicago. Per això vaig passar els últims dies de ruta anant cap al sud amb parada obligada a Springfield, la capital de l’estat i la ciutat on Abraham Lincoln va iniciar la seva carrera fins a convertir-se en el 16è president de la història (i el primer per al partit republicà). Les seves gestes polítiques com l’abolició de l’esclavatge i la forma amb què va afrontar la guerra civil el van convertir en un dels presidents més admirats, cosa que es va accentuar al ser assassinat l’11 d’abril de 1865. A Springfield s’hi pot visitar la casa on va viure fins que va marxar a Washington D.C., la tomba, la biblioteca presidencial i un interessant museu. Tot plegat en un ambient rural, el paisatge que, de fet, domina la major part de l’estat i que contrasta amb la gran metròpoli. De nou circulava envoltat d’àrees destinades al cultiu de blat de moro direcció, aquest cop, cap a l’estat d’Indiana.

Nebraska és com… el beisbol?

(text publicat el 13/04/2012 a www.lavanguardia.com)

Paisatge al nord-oest del esta

Dodge City, Kansas .- La pregunta “Què fa un de Barcelona per aquí?” ha tornat al dia a dia. És evident que, en general, ni tan sols a la gent de Nebraska els agrada Nebraska. L’estat és de nou un dels menys poblats, amb molta presència ramadera, i enormes camps destinats a l’agricultura (sobretot al blat de moro i la soja). Aquest cop, però, no hi ha parcs nacionals a visitar i el paisatge, sense deixar de ser interessant, és molt menys espectacular. Quasi el noranta per cent de les poblacions no arriben als 3.000 habitants, cosa que es fa evident en creuar els pobles en un tres i no res. Molts no tenen ni benzinera. De fet, només Omaha -que no és la capital- es pot arribar a considerar ciutat, i la mostra és que ha estat l’únic lloc a tot l’estat on he trobat senyal de dades per al mòbil (internet).

Wikipedia Facts: NEBRASKA

-Resultats 2008: Obama/Biden: 41,60% – McCain/Palin: 56,56%
-El 16è estat en superfície: 200.520 Km2 (6,24 “Catalunyes”)
-El 38è estat en població: 1.826.341 habitants a 2010 (0,24 “Catalunyes”)
-El 43è estat en densitat de població: 8,88 h/Km2 (Catalunya: 233 h/Km2)
-Una pel·lícula: Children of the Corn
-Tòpic: L’estat de la vedella – L’estat de les grans planes

La ruta fins arribar a Omaha es va fer llarga i fins a cert punt monòtona. Vista una vaca vistes totes, vist un camp segat… Per descomptat hi va haver pobles amb alguna gràcia que em van fer treure la càmera de fotos, ja fos per un cinema petit i antic, una gasolinera abandonada, o els motels on inevitablement em vaig allotjar. Però en general cada població recordava l’anterior i l’activitat era força escassa. Per sort la temporada de “baseball” als EUA acaba de començar, i per si em faltaven motius per animar-me, l’equip local jugava contra els mítics (gràcies als Simpsons) “Isotopes” d’Albuquerque.

Aguantar el partit de beisbol fins arribar al final es va fer llarg i fins a cert punt monòton. Vist un “strike” vistos tots, vista una bola perduda… Per descomptat hi va haver moments amb alguna gràcia que em van fer treure la càmera de fotos, ja fos per un “homerun”, el cant de l’himne, o els nens jugant a la gespa sense atendre el joc. Però en general, cada jugada em recordava l’anterior i l’activitat era força escassa. Per sort era el primer cop que assistia a un partit de beisbol així que no em van faltar motius per distreure’m intentant entendre tot plegat de què anava, i acabar veient la metàfora perfecte per Nebraska. Ja em perdonareu.

Jugador dels "Isotopes" preparat per entrar al joc

Respecte de la campanya de les primàries republicanes la setmana no podia haver estat més moguda. La retirada de Rick Santorum de la cursa a la candidatura, tot i que no va agafar a molts per sorpresa, marca un abans i un després al fer força més fàcil el camí a Mitt Romney. Tan Newt Gringrich com Ron Paul segueixen insistint que aguantaran fins al final però, tot i que a Newt ja li ha faltat temps per reclamar el suport dels seguidors de Santorum, cap dels dos compte amb possibilitats reals de sortir-ne victoriós. Comença així ara una nova etapa en la qual probablement es parlarà molt més seriosament de les opcions que té Romney per triar candidat a la Vicepresidència, així de la manera com unir el partit després d’uns mesos on la divisió s’ha fet més que evident.

Antiga màquina de vapor exposada al museu d'Omaha

Abans de canviar d’estat no em podia saltar una breu visita a la “Omaha Union Station”, una important estació de trens ara convertida en museu. La història de l’estat està íntimament lligada als ferrocarrils i de fet la seu de la “Union Pacific”, la empresa que controla la xarxa ferroviària més gran als EUA, està situada a la ciutat d’Omaha. La important ruta que va de Chicago fins a San Francisco creua l’estat, i a l’alçada de la població de North Platte s’hi ubica el que es considera el centre d’intercanvi de vies més gran del món. Però jo vaig en cotxe, així que m’he pogut prendre la llibertat de triar ruta passant pel poble amb l’última “Soda Fountain” tradicional en funcionament a Nebraska. Abans de les grans màquines automàtiques que es poden trobar avui a qualsevol gasolinera i establiments de “fast food”, els refrescos com la Coca-Cola calia anar-los a buscar a les farmàcies on, de forma manual, es barrejava el xarop amb l’aigua amb gas per elaborar la beguda. Tot un petit plaer que poc té a veure amb el gegantisme dels gots que s’utilitzen avui en dia, que superen amb facilitat el litre.

“Dreamin’” el somni californià

(text publicat el 23/03/2012 a www.lavanguardia.com)

"Sunset" a Los Angeles

Los Angeles, California .- Quan viatjant pels Estats Units em pregunten com és la meva terra (normalment amb unes llesques de pa amb tomàquet presents a taula), acostumo a utilitzar un paral·lelisme  que en aquesta ocasió bé em pot servir en sentit invers: “Doncs Catalunya… és com la California d’Espanya”. Totes les comparacions tenen els seus punts febles però, entre d’altres coses, en tots dos casos es tracta de territoris a la costa, famosos per les seves platges i bon temps, amb neu i pistes d’esquí a poques hores dels grans nuclis urbans, culturalment rics, econòmicament desenvolupats i… amb molt de turisme. Fins i tot es podria arribar a dir que California és també bilingüe ja que, a causa de la forta immigració, a algunes zones l’idioma espanyol cada cop està més present en convivència amb l’anglès.

Wikipedia Facts: CALIFORNIA

-Resultats 2008: Obama/Biden: 61,01% – McCain/Palin: 36,95%
-El 3r estat en superfície:  423.970 Km2 (13,20 “Catalunyes”)
-El 1r estat en població: 37.253.956 habitants a 2010 (4,97 “Catalunyes”)
-L’11è estat en densitat de població: 90,49 h/Km2 (Catalunya: 233 h/Km2)
-Una pel·lícula: Beverly Hills Cop / Dirty Harry / I centenars més…
-Tòpic: L’estat daurat – On neixen les estrelles – “La Catalunya dels EUA”

Conduint cap al "Death Valley", el lloc més sec i caluròs dels EUA

Ni fet a mida. Després d’una setmana de pluja (quasi) constant a Hawaii el punt de partida de la ruta californiana no podia ser altre que el lloc més calorós i sec dels EUA. La part més profunda del desert del parc nacional del “Death Valley” és a 282 peus (86 metres) per sota del nivell del mar, cosa que afavoreix que a l’estiu s’arribi fàcilment als 50ºC a l’ombra. Segurament per això la majoria de visitants hi arriben a l’hivern, on hi troben temperatures més agradables i cels espectaculars a la posta i sortida del sol gràcies a la falta d’humitat i contaminació. I del punt més calorós a tocar neu al Yosemite National Park, on hi ha la cascada més alta dels EUA. En tan sols unes hores de carretera, sense sortir de California, el paisatge canvia de la nit al dia en un paratge natural amb grans boscos de sequoies, rius generosos, i abundant fauna salvatge. Un dels principals atractius són els óssos, complicats de veure ja de per si i gairebé impossible als mesos de fred en que estan hibernant. Tot i això d’haver-n’hi n’hi ha. Només cal veure les importants mesures de seguretat que es prenen per evitar incidents, per entendre que les visites dels plantígrads a la vall són força habituals. Yosemite però, també és un paradís pels escaladors ja que la paret quasi vertical de granit del “Half Dome” (retallada pel pas d’una glacera) és ideal per practicar aquest esport.

"Skyline" de San Francisco

Tot i l’espectacularitat del seus parcs nacionals, segurament són les famoses i turístiques ciutats les que donen més fama a l’estat. Si bé San Francisco, a la banda nord, és ben coneguda pels seus carrers costeruts i les empreses tecnològiques que s’han establert al seu voltant, Los Angeles és la gran metròpoli on es generen la majoria de produccions cinematogràfiques comercials que es poden trobar a les sales de cinema. Totes dues tenen els seus importants atractius turístics i cada any milers de visitants arriben de tot el món per fer-se fotos amb tramvies i ponts vermells, o estrelles de famosos i el cartell de Hollywood de fons (per destacar-ne només alguns). Més enllà d’això però, crec que és la manera de plantejar els negocis el que més m’inspira i atrau d’aquestes grans ciutats. Aquí el dinamisme és la virtut principal i la constant innovació la manera de sobreviure, quelcom que d’una manera o altra totes dues ciutats em transmeten. Segurament no és ni millor ni pitjor, senzillament un sistema diferent de funcionar. El tòpic diu que aquí només una de cada deu noves idees acabarà triomfant, i que aquesta acabarà pagant per les pèrdues de les altres nou. Potser sembla massa arriscat, i segurament ho és per a molts, però si hi sumem tot l’aprenentatge dels fracassos els avantatges són evidents. Sigui com sigui sempre és un plaer passejar pels seus carrers plens de botigues i restaurants de tota mena, on la mentalitat oberta acostuma a ser la tònica general i les idees semblen fluir amb més facilitat.

En canvi, la innovació no seria el tret principal dels candidats republicans en campanya per obtenir la nominació. De fet es podria ben bé dir que estem com estàvem fa una setmana. Mitt Romney sembla més inevitable que mai (segueix guanyant primàries i ara mateix duplica en delegats el seu immediat perseguidor), però cap dels seus contrincants sembla estar disposat a llençar la tovallola. La font virtualment inesgotable de recursos que enguany estan proporcionant els “SuperPACs” (organitzacions que donen suport als candidats, finançades amb donacions), està fent que la campanya s’allargui de forma exagerada. A aquestes alçades, de no ser per aquestes fonts de recursos econòmics, segurament candidats com Newt Gingrich o Ron Paul ja faria setmanes que haurien abandonat la cursa electoral per falta de suport. De fet ja es comencen a sentir veus crítiques al respecte dins del mateix partit, ja que aquesta llarga batalla sembla que no estaria beneficiant especialment les opcions republicanes de cara a guanyar els comicis finals de novembre. Són molts els que hi veuen una manca d’unitat i lideratge, i les crítiques entre candidats en desgasten molt la imatge. En tot cas caldrà carregar-se de paciència i esperar primària rere primària per veure les reaccions dels guanyadors i perdedors, per saber si la cursa republicana va arribant o no al seu final.